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木卫二上真的有喷泉

2019-03-06 20:03:11

《天体物理学杂志》(Astrophysical Journal)上的一项研究表明,木卫二上被冰层覆盖的海洋似乎在间歇性地向外喷发水汽。这意味着,潜藏在近百千米厚冰层下的木卫二海洋,可能比之前预想的更适于孕育生命,对天体生物学家来说,他们也可以更容易开展相关研究了。

木卫二上真的有喷泉

“如果木卫二上真有喷涌出的水蒸汽,那就非同小可了。这意味着科学家不必钻穿厚度未知的冰层,就能分析这片海洋的有机化学成分,甚至探测其中的生命迹象了,”这项研究的、就职于美国太空望远镜科学研究所(Space Telescope Science Institute)的威廉·斯帕克斯(William Sparks)说。这些水汽还暗示,木卫二表层下可能存在一个能维持生命活动的热源。

2013年末至2015年初,斯帕克斯的研究小组在木卫二经过木星表面时,借助哈勃太空望远镜的成像摄谱仪进行了10次天文观测。在紫外光下,木卫二的冰层呈暗色,研究人员可以借此从木星亮白柔和的云层图中寻找水蒸汽柱的轮廓。经过大量的图像处理,在木卫二暗区的南端边线上似乎可以看到3处紫外谱的阴影。如果这些阴影确是蒸汽柱而非哈勃望远镜的仪器故障所为,那么总计约有几百万千克(上千吨)的水喷射到了距木卫二表面近200千米高的地方。

斯帕克斯坦承,他们小组的观测结果存在不尽如人意的模糊处。“这些观测结果已经达到了哈勃的极限,”他说,“我们并不是宣称已经证实了水蒸汽柱的存在,只是提供了它们可能存在的迹象。”2014年《科学》杂志上也报道了这类蒸汽柱的存在,但后续的观测又显示喷发似乎已经停止,或从未有过。就这一点来看,“新的观测与之前的结果相符”,乔治亚理工学院的行星学家布兰妮·施密特(Britney Schmidt,未参与此项研究)说。

这样的谨慎是合理的,木卫二上是否存在水蒸汽柱,将在很大程度上影响行星际探索的未来,包括为新探索任务所准备的数十亿美元的去向。美国航空航天局和欧洲空间局已经计划在2020年前后向这颗诱人的木星卫星进发了。

撰文 李·比林斯(Lee Billings) 翻译 李想

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